2007-03-21

Subject: Alterações climáticas mudam forma de ovelhas

 

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Alterações climáticas mudam forma de ovelhas

 

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Ovelhas Soay (F.Pelletier)As alterações climáticas podem ter um impacto na evolução animal, acreditam os cientistas. Um estudo com 20 anos de ovelhas escocesas revelou padrões climáticos que estão a conduzir alterações na forma do corpo e no tamanho da população destes animais.

Os Invernos agrestes levaram a que as ovelhas se tornassem maiores, o que, por sua vez, levou a alterações do tamanho da população, coisa que não se observou em Invernos amenos.

A equipa diz que o estudo, publicado na revista Science, é o primeiro a relacionar estes factores entre si.

"Até agora, tem-se revelado bastante difícil mostrar de que forma as alterações evolutivas e ecológicas estão associadas mas nós desenvolvemos uma forma de as relacionar", explica Tim Coulson, um dos autores do estudo e investigador no Imperial College de Londres.

Coulson e a sua equipa fizeram-no examinando a população de ovelhas de Soay da ilha de Hirta nas Hébridas exteriores.

"A razão porque começámos a estudar estas ovelhas é porque elas têm sido alvo de investigação detalhada. O seu habitat natural é uma espécie de laboratório natural, é um sistema muito simples pois existem apenas ovelhas e ervas na ilha", explica Coulson.

Os cientistas analisaram os dados recolhidos desde 1985, analisando o tamanho da população e as medidas corporais dos animais.

"Para determinar de que forma a ecologia influencia a evolução e o vice-versa, um passo importante é ser capaz de verificar de que forma a dinâmica da população é influenciada por características como o tamanho do corpo ou a cor dos olhos, que são controlados por genes, pelo menos em parte."

 

Ovelhas Soay (O.Jones)Os investigadores descobriram que o tamanho do corpo estava associado ao efectivo populacional: quando grande número de ovelhas grandes chegavam à população, os números variavam muito, provavelmente devido ao tamanho do corpo estar associado ao sucesso reprodutor.

Mas os investigadores também descobriram que o tamanho do corpo das ovelhas era, por sua vez, influenciado pelo seu ambiente.

"Usámos uma medida de até que ponto os Invernos tinham sido maus na Escócia e isso tem vindo a variar ao longo da duração do estudo", diz Coulson. Durante os Invernos mais rigorosos dos anos 80 do século passado, os dados revelam que as ovelhas maiores foram favorecidas geneticamente, diz ele.

"Mas ao longo dos anos, os Invernos têm vindo a ser um pouco mais amenos e notámos que a selecção natural já não favorece os animais grandes como no passado, há menos vantagem em ser-se grande."

Segundo ele, o estudo revelou de que forma os factores ambientais estão a conduzir as alterações evolutivas e climáticas e prevê que com as alterações climáticas e os Invernos mais amenos as ovelhas se tornem cada vez menores e o efectivo populacional estabilize. 

"As pessoas têm defendido desde há muito que as alterações climáticas estão a deixar um legado ecológico mas nós demonstrámos que também há um legado evolutivo." 

 

 

Saber mais:

Science

Imperial College London

 

 

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