2006-01-07

Subject: Revelada nova árvore genealógica dos felinos

 

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Revelada nova árvore genealógica dos felinos

 

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Os felinos modernos têm as suas raízes na Ásia há cerca de 11 milhões de anos, revela um novo estudo feito com a ajuda de amostras de DNA recolhidas de felinos domésticos e selvagens.

Os ancestrais mais antigos das 37 espécies vivas na actualidade migraram através de todo o globo, estabelecendo-se, eventualmente, em todos os continentes com a única excepção da Antárctica, dizem os cientistas.

Oito linhagens principais emergiram desses ancestrais, incluindo leões, ocelotes e gatos domésticos. 

O vulgar gato doméstico está mais fortemente aparentado com os gatos selvagens africano e europeu e com o gato chinês do deserto, relata a equipa internacional de peritos na última edição da revista Science

Warren Johnson, do Instituto nacional do Cancro em Frederick, Maryland, liderou o estudo e refere que a equipa foi capaz de traçar a ancestralidade de todas as espécies de felinos actuais até ao sudeste asiático, há 11 milhões de anos.

Com um número relativamente pequeno de migrações, os felinos espalharam-se pelo mundo, à medida que surgiam e desapareciam pontes terrestres entre os diversos continentes.

"Se olharmos para o nosso gato de estimação, aquele com que partilhamos o nosso dia-a-dia, podemos imaginar que até há muito pouco tempo, do ponto de vista evolutivo, ele estava ligado a espécies como as dos gatos selvagens africano e europeu", diz Johnson.

"Agora temos uma ideia muito mais clara de onde o gato doméstico encaixa no conjunto das restantes 36 espécies selvagens e quais os acontecimentos ecológicos e geográficos que levaram ao desenvolvimento de cada uma dessas espécies", acrescenta ele.

"Através disso temos uma melhor compreensão do que faz um gato doméstico um felino e qual o acontecimento evolutivo que separou o gato doméstico dos seus ancestrais e o que deles mantém ainda hoje."

A árvore genealógica dos felinos tem sido notoriamente obscura até agora, em parte porque poucos fósseis de felinos têm sido descobertos e mesmo esses têm sido muito difíceis de distinguir entre si.

 

A equipa internacional utilizou uma abordagem diferente, recolhendo amostras de DNA de felinos vivos. Analisaram tanto o DNA mitocondrial, exclusivo da linha maternal, como as sequências dos cromossomas X e Y.

Dessa análise surgiu a imagem de um felino ancestral que percorreu todo o mundo, tornando-se uma das famílias de carnívoros mais bem sucedidas do mundo.

A linhagem que originou o género Panthera, onde se incluem os felinos que rugem como o leão, o jaguar, o leopardo das nuvens e o tigre, emergiu em primeiro lugar.

Rapidamente se lhe seguiram três espécies asiáticas (o gato baio, o gato dourado asiático e o gato marmoreado), três espécies africanas (o caracal, o gato dourado africano e o cerval), bem como a linhagem que eventualmente conduziu à formação do ocelote no Novo Mundo.

Mais recentemente, quatro outras linhagens divergiram, originando o lince, o puma, o leopardo e o gato doméstico.

Os cientistas acreditam que o ancestral comum dos felinos modernos migrou de África para a Ásia há 6 a 8 milhões de anos, originando a linhagem do caracal. 

Os felinos atravessaram a ponte terrestre do estreito de Bering em direcção à América do Norte há cerca de 8 milhões de anos, posteriormente deslocando-se para sul em direcção à América do Sul através da ponte terrestre do Panamá.

 

 

Saber mais:

National Cancer Institute

Science

 

 

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