2005-07-09

Subject: Fogo posto responsável por extinções australianas

 

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Fogo posto responsável por extinções australianas

 

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Os primeiros colonos australianos conduziram muitos animais à extinção através da utilização do fogo, dizem os paleontólogos que estudaram as alterações nos hábitos alimentares desses animais há muito desaparecidos.

Muitos animais australianos de grandes dimensões desapareceram após a chegada do Homem ao continente há cerca de 50000 anos. Mas não é clara a forma, se existiu, como a humanidade foi responsável por estas extinções.

Alguns peritos têm argumentado que os primeiros colonos andaram num frenesim de morte e destruição, dizimando os animais em apenas algumas gerações. Outros argumentam que os aborígenes trouxeram novas doenças.

Mas nada disto é a verdadeira explicação, refere Gifford Miller da Universidade do Colorado, Boulder. Ele diz que a utilização intensiva do fogo por parte do Homem alterou radicalmente os ecossistemas vegetais, originando o desaparecimento dos animais que delas se alimentavam.

Miller e os seus colegas dizem que descobriram evidências de que muitos animais alteraram os seus hábitos alimentares logo após a chegada do Homem, e que os que não conseguiram adaptar-se a novos regimes morreram.

Os investigadores estudaram fragmentos preservados de cascas de ovos recolhidas no lago Eyre, Port Augusta e lagos Darling-Murray no sul da Austrália. Alguns dos ovos são de emus Dromaius novaehollandiae, de que apenas uma espécie sobrevive actualmente, e outros a aves semelhantes mas extintas da espécie Genyornis newtoni.

A equipa de Miller reconstruiu a dieta das aves ao longo dos últimos 140000 anos através dos níveis de isótopos radioactivos de carbono das suas cascas. Descobriram que as Dromaius deixaram as ervas nutritivas para arbustos e casca de árvore há cerca de 45000 anos.

Uma tendência semelhante foi observada nos dentes de wombat mas as Genyornis mostraram uma variação menor na sua dieta, o que pode explicar porque não se conseguiram adaptar e não sobreviveram.

 

A alteração da dieta deve-se aos extensos fogos ateados nas pradarias australianas, com o objectivo de abrir passagens e terrenos de caça ou permitir a visão a maior distância, sugere Miller.

"As nossas evidências sugerem que a acção dos primeiros colonos alterou o nível mais baixo dos ecossistemas: a vegetação", diz Miller. "À medida que a vegetação se alterava, os animais com uma dieta mais flexível conseguiram ajustar-se às novas fontes de alimento, enquanto aqueles com dietas mais especializadas se extinguiram."

Os investigadores acrescentaram que nenhuma alteração climática ocorreu na Austrália, de que haja registo, durante o período das extinções. Assim, argumentam que a humanidade, e não o clima, causou a alteração na vegetação e as extinções generalizadas.

Outros não têm tanta certeza. Fósseis encontrados em Cuddie Springs, Nova Gales do Sul, parecem indicar que a megafauna ancestral conviveu com o Homem durante vários milhares de anos, antes de sucumbir à crescente desertificação, há apenas 30000 anos.

Mas Miller argumenta que fósseis datados com mais rigor são necessários para confirmar esta teoria. "As datações de Cuddie Springs permanecem controversas", diz ele. "A maioria concorda que a extinção ocorreu entre 50000 e 45000 anos."

 

 

Saber mais:

Science

Terão alterações climáticas causado a perda da megafauna australiana?

 

 

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