2004-11-29

Subject: Invasão de cícadas alimenta florestas americanas

News of the Wild

 

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Invasão de cícadas alimenta florestas americanas

 

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Uma enorme quantidade de cícadas conhecidas por geração X emerge a cada 17 anos no leste dos Estados Unidos, cobrindo estradas, carros e edifícios com uma estaladiça camada de insectos.

Apesar de não serem bem vindas nas cidades, os nutrientes resultantes das carcassas dos insectos do género Magicicada são uma mais valia importante para a recuperação dos ecossistemas florestais, relata um ecologista californiano.

Quando as cícadas surgem, os adultos emergem do solo para acasalar, põem os seus ovos em cavidades na madeira das árvores, o que permite às larvas recém-nascidas regressar ao solo. Uma vez finda a época de acasalamento, os adultos morrem e os seus corpos cobrem o chão das florestas americanas.

A mais recente invasão teve lugar na última Primavera, abrangendo uma área desde o estado do Tennessee ao estado do Kentucky, no leste dos Estados Unidos. Os peritos estimam que, nas áreas afectadas, cerca de 100 insectos emergem de um metro quadrado de solo, apesar de este número variar entre 10 e mais de 300.

Os cientistas já tinham notado que, em anos que se seguiram às invasões cíclicas de cícadas, a plantas da floresta pareciam conter quantidades anormalmente altas de azoto nas folhas (a quantidade de azoto é normalmente um facto limitante do crescimento das plantas).

Assim, Louie Yang da Universidade da Califórnia, Davis, decidiu investigar mais aprofundadamente. Mediu os níveis de nutrientes de quadrados de terreno experimentais a que tinha acrescentado cícadas e comparou-os com parcelas de controlo sem insectos.

Para Yang, a ideia de ir para a floresta distribuir cícadas à mão não era nada aborrecido. "Colocar insectos mortos no solo não parece grande divertimento mas para mim foi excitante, pois ia produzir resultados", diz ele.

 

Yang descobriu que, um mês após a adição de carcassas de cícada, o número de bactérias e fungos decompositores tinha aumentado e a quantidade de amónia e nitratos disponíveis para as plantas tinha subido até três vezes.

Ele acrescentou 140 cícadas por metro quadrado a uma parcela contendo a planta nativa das florestas americanas localmente conhecida por campainha Campanulastrum americanum e observou que as plantas continham até 12% mais azoto nas suas folhas que as que viviam em parcelas sem cícadas. Também observou que as sementes produzidas em parcelas contendo os insectos eram 9% maiores.

Os resultados provam directamente a ligação entre as cícadas e os níveis superiores de azoto nas plantas, diz Yang. Os insectos são geralmente conhecidos pelos seus efeitos negativos nas plantas da floresta: devoram grande quantidade de matéria vegetal e colocam os ovos no interior das árvores, mas Yang acredita que os enxames podem ter um efeito positivo sobre o ecossistema como um todo, estimulando o crescimento vegetal acada 17 anos.

Injecções de recursos semelhantes podem ser observadas noutros ecossistemas, recorda ele, incluindo o dramático crescimento vegetal que ocorre após cada chuvada do El Niño, e o aumento de nutrientes nas margens dos rios quando grandes comunidades de salmão morrem após a desova. 

 

 

Saber mais:

Triliões de cícadas assolam Estados Unidos

Insectos - fonte de alimentos do futuro?

Cicada Watch 2004

Cicada Mania

 

 

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