2014-06-15

Subject: Tampões de acasalamento de aranhas melhoram com a idade

 

Tampões de acasalamento de aranhas melhoram com a idade

 

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As aranhas anãs são apenas um dos vários animais que fazem grandes esforços para garantir a fidelidade dos seus parceiros: os machos depositam um 'tampão de acasalamento' no interior da fêmea de forma a bloquear o esperma dos rivais e garantir que a descendência é sua. 

Surpreendentemente, a eficácia destes cintos de castidade aracnídeos dependem não apenas da dimensão do tampão mas também da sua idade, de acordo com uma pesquisa publicada esta semana na revista Behavioral Ecology and Sociobiology.

O tampão começa como um líquido secretado por uma glândula especializada e depois endurece de forma a tornar-se um obstáculo aos machos que posteriormente tentam acasalar com a fêmea. A aranha anã europeia Oedothorax retusus, que mede menos de 3 mm de comprimento, é conhecida por usam um tampão para garantir a paternidade mas o seu mecanismo e eficácia eram pouco conhecidos, até agora.

Neste último estudo, uma equipa liderada pela bióloga Gabriele Uhl, da Universidade de Greifswald, Alemanha, analisou de que forma os tampões desta espécie funcionam. A equipa observou sessões de acasalamento entre machos e fêmeas virgens, removendo os machos depois de diferentes períodos de cópula. Quanto mais longa fosse a cópula, descobriram eles, maior era o tampão deixado para trás.

Os investigadores apresentaram depois outros machos às fêmeas com diferentes tamanhos de tampões e as fêmeas foram depois analisadas com a ajuda de um microscópio electrónico de varrimento.

A equipa descobriu que o tempo entre o primeiro e o segundo acasalamento variava, dependendo da idade do tampão. Os investigadores também descobriram que apesar de quatro em cada cinco machos tentarem copular com uma fêmea tamponada, apenas alguns conseguiam, fosse porque perfuravam ou porque removiam o tampão. 

Quanto menor e mais fresco (logo mais macio) fosse o tampão, maiores as probabilidades de sucesso do segundo macho. Mais, se os tampões tivessem mais de um dia, as probabilidades de um segundo macho copular com a fêmea eram muito inferiores, diz Katrin Kunz, bióloga evolutiva na Universidade de Greifswald e co-autora da pesquisa.

Mas para um tampão grande, a idade não importa, acrescenta Kunz, não é provável que os machos subsequentes o consigam remover. “O efeito do tamanho do tampão já foi observado em algumas outras espécies de aranha", diz William Eberhard, biólogo evolutivo no Instituto Smithsonian de Investigação Tropical na Cidade do Panamá. Mas o efeito da idade, que os tampões são mais eficazes quanto mais velhos forem, foi inesperado, diz ele.

A equipa de Uhl também notou que mesmo se um segundo macho for capaz de acasalar com a fêmea tamponada, desperdiça grande parte do seu esperma pois descobriram que os “tampões, pelo menos, reduzem o sucesso da transferência do esperma”, diz Uhl. A equipa planeia agora fazer testes de paternidade na descendência para determinar se os segundos machos conseguiram transferir esperma e originar descendência com sucesso.

Para além disso, descobrir a composição química do material que compõe o tampão pode ter implicações na ciência dos materiais, dado que a substância se liga firmemente a uma superfície rugosa. Se o material puder ser sintetizado, diz Uhl, pode ser “usado como uma super-cola biónica".

 

 

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