2009-06-20

Subject: A planta que finge estar doente

 

A planta que finge estar doente

 

 

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folha minada por lagartas e folha de Caladium steudneriifolium

Uma planta que finge estar doente foi agora descoberta nas florestas tropicais do Equador. As plantas fingem doença para não serem atacadas por pragas de insectos conhecidos por lagarta-mineira, que de outra forma devorariam as suas folhas saudáveis.

É o primeiro exemplo conhecido de uma planta que finge estar doente e pode ajudar a explicar um padrão muito vulgar nas folhas de várias espécies, conhecido por padrão variegado.

O padrão variegado é familiar a todos os jardineiros e resulta de padrões de diferentes cores na superfície das folhas, cuja origem é muito variada. Uma das mais comuns é quando algumas das células da folha perdem a sua clorofila, e a sua capacidade fotossintética, ficando com uma coloração branca.

Em teoria, as plantas com folhas variegadas deveriam estar em desvantagem pois esta situação limita a sua capacidade fotossintética mas a descoberta casual de uma equipa de botânicos sugere que isso pode não ser verdade. Pelo contrário, algumas das plantas variegadas podem estar a fingir doença para evitar serem devoradas, o que as coloca em vantagem em relação às normais.

Sigrid Liede-Schumann e os seus colegas Ulf Soltau e Stefan Dotterl, todos da Universidade de Bayreuth na Alemanha, estavam a estudar plantas dos andares inferiores da floresta do sul do Equador quando se aperceberam de que as folhas verde liso de uma planta da espécie Caladium steudneriifolium eram frequentemente mais danificadas pelas lagartas-mineiras que as plantas da mesma espécie com folhas variegadas da mesma zona.

As lagartas-mineiras crescem a partir de ovos colocados por traças nas folhas e alimentam-se do material vegetal escavando um túnel sob a epiderme da folha, deixando um labirinto de traços esbranquiçados na superfície da folha.

"A semelhança entre os padrões variegados e o riscado deixado pela alimentação das lagartas levou à ideia de que talvez esse padrão talvez impedisse as traças de colocar os seus ovos nessas folhas", diz Liede-Schumann.

 

Para testar a sua ideia, os investigadores usaram líquido corrector branco para imitar a aparência variegada em centenas de folhas saudáveis.

Após três meses foram contar o número de folhas afectadas pelas lagartas-mineiras, comparando as folhas verdes, as variegadas e as pintadas com corrector para parecerem variegadas.

"Os resultados foram os mesmos", diz Liede-Schumann. "As folhas visivelmente variegadas eram significativamente menos danificadas pelas lagartas-mineiras que as verdes lisas." As lagartas-mineiras infestaram quase 8% das folhas verdes lisas mas só infestaram 1,6% das folhas variegadas e 0,4% das pintadas para parecerem variegadas. "Fiquei muito surpresa", diz Liede-Schumann.

Ela acredita que a planta basicamente finge estar doente, produzindo folhas variegadas que imitam as que já foram danificadas pelos túneis das lagartas. Isso impede as traças de colocarem mais ovos nessas folhas, pois os insectos assumem que as lagartas que já lá estão já devoraram a maior parte dos nutrientes das folhas.

"O facto de existirem tanto folhas variegadas como verdes lisas na população indica que tanto umas como outras são úteis à sobrevivência a longo prazo da espécie", diz Liede-Schumann.

A redução da capacidade fotossintética de uma folha variegada deve ser mais que compensada pelos benefícios que se retiram de não ser devorada, acreditam os investigadores, sugerindo que o padrão variegado sobrevive nas plantas selvagens porque lhes confere uma vantagem adaptativa. 

 

 

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