2008-10-14

Subject: Como determinar o sexo de um golfinho

 

Como determinar o sexo de um golfinho

 

 

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Avaliar a razão de machos para fêmeas em populações ameaçadas de extinção é vital para o processo de conservação mas determinar o sexo de um golfinho é complicado, e não apenas porque as zonas cruciais do animal estão geralmente escondidas debaixo das ondas.

Os investigadores geralmente têm que depender de observações demoradas, onde inferem o sexo de uma fêmea pela relação próxima com uma cria ou reparam na genitália quando os animais saltam fora de água ou são filmados debaixo de água. A alternativa é uma biopsia, desagradável para o animal.

Lucy Rowe e Stephen Dawson, biólogos marinhos da Universidade de Otago em Dunedin, Nova Zelândia, descobriram agora uma alternativa rigorosa que pode poupar aos seus companheiros de pesquisa, e aos golfinhos, este inconveniente.

Num artigo recentemente publicado na revista Marine Mammal Science o par relata utilizar com sucesso fotografias para determinar o sexo dos roazes-corvineiros de uma população bem estudada no estreito Doubtful da Nova Zelândia. 

"A nossa técnica permite determinar o sexo de um roaz-corvineiro a partir de características medidas apenas a partir de fotografias de identificação das barbatanas dorsais, que são recolhidas rotineiramente como parte do seguimento não invasivo de uma população", referem eles.

O par juntou uma máquina digital 'caixote' com um par de ponteiros laser, que projectam dois pontos de referência separados exactamente por 10 cm sobre a barbatana, permitindo uma determinação rigorosa do seu tamanho. Depois de tirar uma série de fotografias digitais aos golfinhos do estreito Doubtful, os autores compararam-nas com os registos de barbatanas e sexos da população.

Rowe e Dawson descobriram que as barbatanas dos machos tinham significativamente mais cicatrizes que as das fêmeas, provavelmente em resultado de lutas. As barbatanas dos machos tinham uma média de 15% de tecido de cicatrizes, enquanto as fêmeas têm apenas 3,9%. Inversamente, as barbatanas das fêmeas têm maior quantidade de lesões na pele, uma média de 12,1% contra 6,8% dos machos.

 

Os dois utilizaram uma análise estatística das cicatrizes, número de falhas na orla da barbatana e a sua dimensão para prever de forma correcta o sexo de 93% dos 43 golfinhos do grupo. Esta técnica de avistamento com o laser pode, potencialmente, ser aplicada a outras populações menos estudadas de golfinhos ou mesmo a outras espécies, dizem eles.

"As melhores candidatas são espécies em que há um dimorfismo sexual muito reduzido, que não permita identificar fotograficamente o sexo dos indivíduos de forma fiável", dizem Rowe e Dawson. "Há muitos projectos de investigação de cetáceos a longo prazo que realizam foto-identificação e têm recolhido dados sobre os sexos sobre muitos indivíduos. Pode ser possível utilizar essas fotografias para desenvolver um modelo de identificação do sexo específico para cada espécie, seguindo a técnica que usámos."

Presentemente, os autores estão a aplicar a sua técnica a outra população de golfinhos no estreito próximo de Dusky e "os sinais iniciais são muito bons".

Shannon Gowans, investigadora de golfinhos na Faculdade Eckerd de St. Petersburg, Florida, e a editora associada da revista Marine Mammal Science responsável pelo artigo, diz que "se for possível aplicar a técnica a outras populações será muito útil. Na população com que trabalhei muito poucos animais foram identificados relativamente ao sexo. Se este tipo de técnica for aplicado para além desta população ia ser óptimo". 

 

 

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