2004-02-12

Subject: Cobras perderam os membros em terra

News of the Wild

 

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Cobras perderam os membros em terra

 

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A grande questão tem sido: porque perderia um animal de 4 patas os seus membros e desenvolveria um corpo alongado? explica o biólogo evolucionista S. Blair Hedges da Universidade da Pennsylvania. Hedges é co-autor do primeiro estudo de DNA de répteis a incluir todas as famílias de lagartos e muitas de cobras. Esta nova análise acrescenta evidência à hipótese de que as cobras não descendem de répteis marinhos extintos. 

Ainda não podemos decidir se as espécies actuais de cobras tiveram uma origem terrestre ou marinha, comenta Rick Shine, um perito em cobras da Universidade de Sydney, mas este novo estudo é exactamente o tipo de pesquisa de que necessitamos para esclarecer a questão. 

A teoria mais antiga considera que as cobras são intimamente relacionadas com alguns grupos de lagartos terrestres e perderam os seus membros em terra. Muitos animais escavadores, desde texugos a lagartos sem pernas, apresentam membros reduzidos. Para animais que se deslocam através de frestas e pequenos orifícios, faz sentido pensar que os membros seriam um incómodo, diz Hedges. 

Actualmente, muitas cobras primitivas vivem no solo ou na manta morta. Além disso, animais escavadores, como o rato-toupeira, perderam os olhos durante a sua evolução. Os olhos das cobras são tão invulgares que muitos peritos acreditam que terão voltado a evoluir, a partir dos olhos de ancestrais escavadores com visão reduzida. 

Outra ideia, primeiro sugerida pelo caçador de fósseis vitoriano e biólogo evolutivo Edward Drinker Cope (1849-1897), defende que as cobras perderam os membros no mar e são aparentadas de perto com os mosassauros, répteis marinhos extintos. Apesar das diferenças pronunciadas (tamanho corporal, por exemplo), as cobras partilham algumas características com os mosassauros, como o maxilar solto que permite engolir presas de grande porte. 

 

Segundo este cenário, as cobras são também aparentadas com o ascendente sobrevivente dos mosassauros, o lagarto monitor. Em 1997 os investigadores descreveram várias cobras marinhas fósseis com membros posteriores reduzidos, fortalecendo a teoria marinha.

Numa tentativa de decidir este debate, Hedges e o colega Nicholas Vidal, compararam a semelhança genética de 64 espécies, todas as 19 famílias de lagartos vivos e 17 das 25 famílias de cobras vivas. Foi ainda comparado o DNA dos parentes vivos dos mosassauros, os lagartos monitores. Através de métodos estatísticos, a comparação das diferenças na sequência de 2 genes (RAG1 e C-mos) entre estas espécies, os investigadores demonstraram que os monitores não estão directamente relacionados com as cobras. 

Pelo contrário, os monitores como o dragão do Komodo Varanus komodoensis, estão mais aparentados com outros grupos, que não são considerados parentes das cobras. Dado que todos os lagartos, excepto os mosassauros, são considerados terrestres na época em que as cobras evoluíram há cerca de 150 M.a., o estudo aponta fortemente para uma evolução em terra e não no mar, diz Hedges. 

Recentemente, um grupo de investigadores reavaliou a teoria do "elo perdido" das cobras marinhas com membros posteriores reduzidos, tendo encontrado provas convincentes de que esses fósseis representariam uma ramo lateral da evolução das cobras, e que estariam aparentadas de perto com as modernas boas e pitões, não com os mosassauros. 

 

 

Saber mais: 

The Hedges Lab

Biology Letters

 

 

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@ Born to be Wild, 2004


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