2007-10-26

Subject: Alguns Neanderthal eram ruivos

 

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Alguns Neanderthal eram ruivos

 

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Uma análise de DNA de um Neanderthal com 50 mil anos sugere que pelo menos alguns destes hominídeos antigos tinham pele pálida e cabelo ruivo.

As descobertas, publicadas esta semana na revista Science, baseiam-se na sequência de um único gene, chamado mc1r . Os humanos com formas menos funcionais da proteína MC1R têm maior probabilidade de ter a pele clara, uma adaptação que pode ter ajudado os habitantes das latitudes elevadas a sintetizar vitamina D de forma mais eficiente, com luz reduzida.

Análises do DNA de Neanderthal são sempre sujeitas à questão de as amostras fósseis serem contaminadas com DNA de humanos modernos, seja no laboratório, seja no campo. Ainda assim, Carles Lalueza-Fox, da Universidade de Barcelona, juntamente com Holger Römpler, da Universidade de Leipzig, descobriu que o gene mc1r que estava presente em dois fósseis europeus de Neanderthal continha uma alteração num par de bases que parece única desta espécie.

“Tivemos muita sorte em ter descoberto uma variante que não foi descrita no shumanos modernos", diz o co-autor do estudo Michael Hofreiter, do Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology de Leipzig. “Isso torna pouco provável a contaminação."

Os investigadores refizeram a sequência da região aplicável do gene múltiplas vezes, pediram a outros laboratórios que repetissem as experiências com novas amostras e sequenciaram os fragmentos do gene mc1r de todos os investigadores, tanto no laboratório como no campo, que lidaram com os fósseis. Procuraram em bases de dados com o mc1r de 2800 humanos e testaram várias centenas de outras amostras.

No final, analisaram mais de 3700 humanos e nenhum continha a sequência Neanderthal. "Se existe na população moderna é em frequências muito baixas", diz Hofreiter.

Os investigadores inseriram o gene mc1r Neanderthal em células humanas cultivadas em laboratório e descobriram que tinha mais ou menos a mesma baixa funcionalidade observada no gene mc1r de pessoas de pele clara e cabelo ruivo.

É impossível determinar a frequência precisa dos Neanderthal pálidos e de cabelo ruivo que em tempos povoaram a Europa mas os investigadores estimam que pelo menos 1% da população teria transportado duas cópias desta forma menos activa do gene, dando-lhes mais ou menos a mesma pigmentação observada actualmente nos ruivos.

 

Os cientistas estimaram que deveriam existir pelo menos um milhão de nucleótidos diferentes entre os humanos modernos e os Neanderthal, diz Lalueza-Fox mas pouca investigação tem sido feita nesse campo. Trabalhos recentes mostram que os Neanderthal tinham a mesma versão do gene da fala que o homem moderno. “Esta é a primeira diferença funcional no genoma entre humanos modernos e Neanderthal", diz Lalueza-Fox.

Lalueza-Fox e Hofreiter salientam que a ausência da sequência específica dos Neanderthal nos humanos modernos sugere que a pele pálida evoluiu independentemente nas duas espécies, não sendo o resultado de cruzamentos entre indivíduos.

Isso é interessante mas não completamente inesperado, diz Rachel Caspari, antropóloga da Universidade do Michigan Central em Mount Pleasant. A regulação da cor da pele em humanos é muito complexa, logo seria de esperar que a evolução tivesse gerado diferentes formas de criar pele clara.

Caspari alerta para o perigo da exclusão de trocas genéticas entre as duas populações. É possível que o alelo estivesse presente nos humanos há 50 mil anos e fosse posteriormente substituído por outra mutação, "mas é verdade que não apoia a teoria da troca de genes entre humanos e Neanderthal". 

 

 

Saber mais:

Gene moderno da fala encontrado no Homem de Neanderthal

Arrefecimento brusco condenou os Neanderthal

Ter-se-ão os Homens modernos e de Neanderthal cruzado entre si?

Homens de Neanderthal eram como nós

 

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