2007-10-18

Subject: Gene moderno da fala encontrado no Homem de Neanderthal

 

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Gene moderno da fala encontrado no Homem de Neanderthal

 

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Investigadores que analisam o DNA de fósseis de Neanderthal descobriram que a forma humana de um gene crucial para o desenvolvimento da linguagem nesta espécie.

O resultado indica que esta forma moderna do gene pode ter surgido muito antes do que antes se pensava, nos ancestrais do Homem e do Neanderthal. 

No entanto, a presença deste gene não garante que o Neanderthal fala-se usando o que nós consideramos linguagem. Estudos da sua anatomia também não ajudam a esclarecer esta dúvida: um osso na garganta do Neanderthal, chamado hióide, assemelha-se à forma humana mas o ouvido interno parece diferente.

É extremamente difícil extrair DNA nuclear de amostras antigas como estas, logo o estudo é, por si, uma proeza técnica impressionante mas os investigadores não eliminam completamente a possibilidade de os seus resultados se deverem a contaminação das amostras com DNA moderno. Um dos primeiros estudos do DNA de Neanderthal, publicado na revista Nature em 2006, foi novamente analisado este ano e alegou-se que grande parte desse material era DNA humano moderno e não Neanderthal.

Neste novo estudo, Johannes Krause, do Max-Planck Institute for Evolutionary Anthropology de Leipzig, e uma equipa internacional de investigadores, retiraram DNA de dois machos Neanderthal cujos ossos foram descobertos numa gruta do sul de Espanha.

De seguida, a equipa pesquisou especificamente por um gene chamado FOXP2 nesse DNA, um gene que se sabe estar relacionado com a linguagem. Não é claro exactamente o que faz o FOXP2 mas no Homem mutações nesse gene causam problemas graves a nível da linguagem, com os pacientes não conseguem acompanhar a gramática e não conseguem controlar os movimentos da boca para formar palavras.

Krause esperava descobrir que a versão Neanderthal do gene tivesse a forma 'ancestral', como a encontrada nos chimpanzés, em vez da versão humana mais recente, que difere em dois locais da versão símia do FOXP2. Mas as alterações humanas também surgem no DNA Neanderthal. “A maioria, incluindo nós, teria dito que este gene teria uma aparência mais ancestral”, diz Krause. “Os Neanderthal surpreenderam-nos."

 

É difícil dizer o que isto significa em termos de aptidão linguística dos Neanderthal. “O estatuto do FOXP2 nos Neanderthal não é, por si só, suficiente para nos resolver a grande questão de se seriam ou não capazes de falar”, diz Simon Fisher, neurocientista perito no FOXP2 do Wellcome Trust Centre for Human Genetics da Universidade de Oxford.

O grupo admite que existem outras possíveis explicações para os seus resultados: podem estar a analisar a descendência do cruzamento entre Neanderthal e homens modernos ou pode ter havido contaminação no campo ou no laboratório.

Krause salienta que foram tomadas medidas para evitar a contaminação: usaram amostras de Neanderthal que tinham sido escavadas em condições estéreis e congeladas imediatamente e analisaram várias outras zonas do genoma onde se sabe que humanos e Neanderthal diferem, para garantir que estavam a examinar realmente a sequência Neanderthal.

Mas eliminar completamente a possibilidade é muito difícil, diz Jeffrey Wall, geneticista evolutivo da Universidade da Califórnia, San Francisco, que liderou a nova análise ao artigo original da Nature.

Krause está entusiasmado com o que mais se poderá vir a descobrir com esta abordagem aplicada a outros genes, incluindo os relacionados com características interessantes como o tamanho do cérebro e a cor do cabelo. 

 

 

Saber mais:

Ter-se-ão os Homens modernos e de Neanderthal cruzado entre si?

Projecto de DNA segue migrações humanas

Homens de Neanderthal eram adultos aos 15 anos

Homens de Neanderthal eram como nós

 

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